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Eventos geotérmicos naturales

Volcanes, fumarolas, soffioni y géiseres. Cuando la naturaleza nos ofrece todo un espectáculo.

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El calor de la Tierra que se utiliza para producir energía geotérmica es el resultado de fenómenos naturales inherentes a nuestro planeta, sugerentes y espectaculares. Los eventos naturales más conocidos de la geotermia corresponden principalmente a los volcanes, las fumarolas, los soffioni y los géiseres.
 

Volcanes

Los volcanes son la manifestación natural geotérmica más famosa en todo el planeta. Consisten en estructuras geológicas de gran complejidad que se generaron en las edades más tempranas de la Tierra dentro de la corteza, gracias al ascenso —tras la actividad eruptiva— de la masa de roca fundida, el magma, formada debajo o dentro de la corteza terrestre. La temperatura de salida del magma suele estar entre los 650 y 1200 °C.

Aproximadamente el 91 % de los volcanes de la Tierra están bajo el mar y existen unos 1500 volcanes activos en tierra firme. Los territorios situados en las proximidades de los volcanes tienen un gran potencial geotérmico que se puede aprovechar para producir energía renovable, como en el caso de la central Cerro Pabellón en Chile.

1. Cerro Pabellón (Cile) | 2. Fumarolas | 3. Géiseres

Fumarolas

Las fumarolas son fenómenos volcánicos secundarios. Aparecen como pequeñas pero profundas fisuras en el suelo, desde las que los gases se elevan a temperaturas de entre 100 y 900 °C. La disminución de la temperatura generada por el contacto con el aire condensa los gases que forman los característicos humos, de los que deriva el nombre del fenómeno.

Las fumarolas suelen estar presentes cerca de cráteres o de laderas de volcanes activos, así como en zonas donde la actividad volcánica ha cesado, pero siguen existiendo manifestaciones geotérmicas menores, incluidas las hidrotermales. El resultado de su compleja composición química es una alta acidez (pH casi cero) y la profunda alteración del suelo que la rodea, en el que a menudo destacan los colores amarillentos del azufre.
 

Soffioni y géiseres

Los soffioni son emisiones violentas de vapor de agua del subsuelo a temperaturas de entre 150 y 230 °C. Las características principales son la continuidad de las emisiones y la muy alta presión (hasta 20 atmósferas). Los soffioni son la principal característica del territorio de Larderello.

Los géiseres, por otra parte, son fuentes de agua hirviendo muy poco frecuentes en el mundo, ya que requieren condiciones climáticas y geológicas que solo se encuentran en unas pocas zonas del planeta. Islandia y el Parque Nacional de Yellowstone (en Wyoming, Estados Unidos) son las dos zonas más famosas con presencia de géiseres y en ambas se produce una gran cantidad de energía geotérmica.

Los géiseres consisten en potentes chorros de agua y vapor, que suelen aparecer a intervalos regulares. La duración de los chorros puede variar desde unos pocos segundos hasta varios minutos. El término deriva del verbo islandés gjósa, que significa entrar en erupción, o emitir un chorro. Y Geysir es, además, el nombre del géiser más conocido de Islandia, que llegó a emitir chorros de hasta 60 metros de altura durante su período de actividad principal.

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