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Energía marina

La fascinación por las mareas y el poder de las olas son fenómenos naturales sinónimos de libertad y fuerza, de los que es posible obtener una cantidad exponencial de energía con cero emisiones. La más joven de todas las energías renovables tiene una historia aún por escribir.

¿Qué es la energía marina?

Un potencial por explorar

La Tierra es el planeta azul. Más del 70 % de su superficie está cubierta por el agua de los océanos y los mares, por lo que utilizar el poder oculto de un recurso natural tan abundante es el gran desafío del tercer milenio.

La energía marina es, en la actualidad, una enorme reserva de energía prácticamente inutilizada, con un potencial inagotable. Si se pudiera aprovechar por completo la energía de los mares y océanos, sería posible cubrir el consumo total de energía previsto por la AIE (Agencia Internacional de la Energía) ya en 2035. Sin embargo, este potencial choca con las limitaciones actuales debidas al coste y la replicabilidad de las tecnologías necesarias.

Los mares y océanos están empezando a tocar su partitura en el escenario de las energías renovables, pero el informe IRENA 2019 le da a la energía marina una capacidad instalada de 500 MW, aún lejos de las posibilidades de sus «hermanas mayores». No obstante, las rutas marítimas son interminables y según el Ocean Energy System 2014 de la AIE y el Ocean Energy Europe 2016, en 2050 la energía marina se habrá extendido principalmente por Europa y conseguirá proporcionar 100 GW de energía en el Viejo Continente, equivalente al 10 % del consumo de electricidad, creando unos 40.000 empleos adicionales, según las estimaciones.

La historia de la energía marina

La energía renovable más joven

Molinos de marea en playas y puertos

Junto a los molinos de viento y de agua, aparecen los primeros molinos de marea en Venecia (Italia) y en el puerto de Dover (Inglaterra) mucho antes de que se diera a conocer el origen de las mareas gracias a las teorías de científicos como Newton, Laplace y Poincarè. En estos molinos se llena un tanque mientras va subiendo la marea, que se vacía a medida que baja la marea, accionando a su vez las palas. 

La relación entre las mareas y la arquitectura

En Francia, la bahía del Mont Saint-Michel, en Normandía, es testigo de unas de las mareas más espectaculares de Europa. En medio de ella se encuentra una abadía (construida en varios momentos entre los siglos X y XVI), unida a la tierra firme por una franja de arena. En los momentos de pleamar, este paso desaparece y la roca sobre la que se encuentra la abadía se convierte en una isla. Los molinos de marea proliferan en las costas del norte de Francia.

La energía mecánica de las olas

A finales del siglo XVIII el ingeniero y físico francés Pierre Simon Girard y su hijo patentan el primer dispositivo que extrae energía del movimiento de las olas y la convierte en energía mecánica, utilizada para ayudar en las tareas del campo. 

Luces del mar

El inventor francés Bochaux-Praceique construye una herramienta oscilante accionada por el agua para iluminar su casa de Royan, cerca de Burdeos. 

Aprovechando la oscilación de las olas

El excomandante naval japonés Yoshio Masuda desarrolla una boya de señalización que se abastece con una turbina de aire. La turbina se sitúa en un conducto que aspira el aire y lo comprime gracias al movimiento de oscilación del agua. Este movimiento hace que la turbina gire, lo que a su vez suministra energía a un generador eléctrico

La central de las mareas

La central de Rance Tindal es la primera central mareomotriz del mundo. Una larga presa bloquea el delta del río Rance, cuyas aguas fluyen hacia el mar a través de 24 colectores que albergan las respectivas turbinas Kaplan. 

El pato eléctrico

Stephen Salter construye el «pato de Salter», un dispositivo que transforma la energía de las olas en electricidad. El impacto de las olas hace que los giroscopios que se encuentran en su interior giren y un generador convierte la rotación en electricidad. Durante los experimentos a pequeña escala consigue captar el 90 % de la energía marina, convirtiéndola en electricidad.

El calor del mar

Una central maremotérmica (OTEC, Ocean Thermal Energy Conversion), capaz de aprovechar la energía térmica generada por la diferencia de temperatura entre la superficie del mar y las profundidades oceánicas, situada en Nauru (Japón), establece el primer récord de energía producida: 120 vatios, 90 de los cuales se utilizan para abastecer de energía un colegio y varias empresas. 

El impulso de la Unión Europea

La Unión Europea incluye el desarrollo de la energía marina entre los objetivos de los programas comunitarios, identificando unos 100 lugares para tal fin. 

Una turbina hidráulica para el estrecho de Mesina

La central Kobold, construida por la empresa italiana Ponte di Archimede a 200 metros de la costa en el estrecho de Mesina —uno de los emplazamientos más prometedores identificados por la Unión Europea— es capaz de convertir la energía cinética producida por las corrientes marinas en energía mecánica rotativa con alta eficiencia.

Escocia, pionera en energía marina

Nace en Escocia, como parte del programa MyGen, el mayor proyecto del mundo para instalar una serie de turbinas para captar la energía de las corrientes marinas, cada una con una potencia de 1,5 MW.

Electricidad de las olas...

Se conecta a la red eléctrica la primera serie de máquinas de energía undimotriz. Se trata del Perth Wave Energy Project, desarrollado por Carnegie en Australia. 

... y de las mareas

La empresa Nova Innovation conecta a la red eléctrica la primera serie de máquinas de energía mareomotriz en Escocia, unas turbinas M100 de 100 kW, en el emplazamiento de Buemull Sound. 

Cómo funciona la energía marina

Los dos caminos del mar

Los sistemas de generación de energía marina están estrechamente unidos al desarrollo tecnológico. Cuando la innovación alcance el nivel adecuado de desarrollo técnico y comercial, la producción de energía marina será mucho más rentable y se extenderá.

En este momento las mayores posibilidades de explotación del recurso, así como las perspectivas más alentadoras desde el punto de vista tecnológico, se centran en el aprovechamiento de la energía de las olas (undimotriz) y de las corrientes de las mareas (mareomotriz).

La energía de las olas se debe al viento que sopla en el mar, que crea el característico movimiento periódico en la superficie que conocemos como olas. Para la energía de los flujos de las mareas se utilizan las corrientes de agua horizontales, que se forman como resultado de la variación vertical del nivel de las masas de agua, es decir, las mareas.

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Energía mareomotriz

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Ventajas de la energía marina

Un mar de oportunidades

Predecible y cuantificable

Las olas y las mareas siempre están presentes y las variaciones son bastante cuantificables, por lo que los cálculos sobre la producción de energía marina son muy precisos.

Muchas tecnologías

La amplia variedad de tecnologías para generar energía marina permite su adaptación a diferentes contextos.

Cercana a los lugares de uso

El puerto o las ciudades costeras están muy cerca de la fuente, por lo que se puede disfrutar rápidamente de los beneficios de la energía renovable. 

¿Sabías que...?

De los fondos oceánicos al tejado de un edificio

En Canadá, la bahía de Fundy, con un paisaje salvaje e idílico, es una de las zonas con un mayor potencial para la energía mareomotriz del mundo, así como la zona con la mayor diferencia de mareas de todo el planeta.

Cada 6 horas, dos veces al día, 160.000 millones de toneladas de agua entran y salen de la boca de la bahía. El resultado es una monumental elevación del nivel del mar de 16 metros, equivalente a un edificio de cinco pisos construido por la fuerza del océano.

Una colosal pared de agua que converge en una larga ensenada natural de más de 300 km ante el océano Atlántico que divide la península de Nueva Escocia de la provincia de Nuevo Brunswick, al este de Canadá. Las mareas alcanzan aquí los valores más altos jamás registrados en el mundo, con considerables efectos dinámicos en el fondo y las costas de la bahía.

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