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La energía hidroeléctrica

La energía hidroeléctrica

Existe un vínculo entre el molino del siglo XVIII de Cromford, Inglaterra, y la presa de las Tres Gargantas en China. Aunque aparentemente no tengan nada en común, son dos expresiones de la misma capacidad desarrollada por el ser humano para extraer energía del oro azul, el agua.

¿Qué es la energía hidroeléctrica?

Toda la fuerza del agua

El agua es una de las fuentes de energía más antiguas utilizadas por el ser humano, fundamental para la vida, la producción de alimentos y la higiene. Y también es el origen de uno de los tipos de energía renovable más extendidos, la energía hidroeléctrica. Según el informe de 2019 de la Agencia Internacional de las Energías Renovables (IRENA), la capacidad total de las centrales hidroeléctricas en todo el mundo es de 1.172 GW, lo que representa alrededor del 50 % del total de las fuentes de energía renovable.

Si bien es la más antigua de todas las energías renovables, con el curso de los años la innovación continua ha conseguido que las centrales hidroeléctricas sean cada vez más eficientes. Gracias a la tecnología actual, alrededor del 90 % de la energía del agua se puede convertir en electricidad, un porcentaje casi tres veces mayor que con las fuentes convencionales.

El bajo impacto medioambiental y la alta eficiencia son dos de los factores que contribuyen a un excelente rendimiento final cuyo resultado es que, de las centrales renovables más grandes del mundo, las cinco primeras por energía producida reciban el impulso de la fuerza del agua. 

La historia de la energía hidroeléctrica

Agua y energía, una historia conjunta de más de dos mil años

Cómo funciona la energía hidroeléctrica

El agua y la gravedad, la mezcla perfecta

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La energía hidroeléctrica tiene dos aliados simples a la par que fundamentales: el agua y la gravedad. Todos los tipos de centrales hidroeléctricas utilizan la fuerza de la gravedad para proporcionar aceleración al agua y liberar toda la energía potencial que almacena.

Para poder utilizar el agua en la producción de electricidad, es necesario contener su fuerza potencial en un embalse, que normalmente se crea mediante una presa aguas arriba.

Un conjunto de grandes tuberías es el encargado de permitir que el agua fluya aguas abajo, donde se encuentran las turbinas de la central eléctrica. Gracias al desnivel creado por el recorrido de las tuberías, el agua aumenta progresivamente su energía y, una vez en la central, activa las turbinas que, conectadas mecánicamente a un alternador, producen energía eléctrica. La electricidad pasa entonces a través de un transformador, que reduce la intensidad de la corriente y aumenta el voltaje para facilitar el vertido a la red. 

Turbina hidroeléctrica

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Central hidroeléctrica

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Ventajas de la energía hidroeléctrica

Energía eficiente y duradera

Flexibilidad y eficiencia

La potencia de las centrales se puede adaptar rápidamente a los nuevos requisitos. Además, la energía producida tiene un coste por kilovatio hora muy competitivo.

Larga duración

Una central hidroeléctrica tiene una vida operativa potencial de un siglo, tiempo suficiente para producir una gran cantidad de energía sostenible.

Menos CO2

Las centrales hidroeléctricas no producen dióxido de carbono, lo que representa un beneficio para el medio ambiente y la salud humana. 

¿Sabías que...?

Las cataratas de los 24 millones de bombillas

Seguro que el nombre te suena: son las cataratas del Niágara. Las cataratas del Niágara, situadas en la frontera entre Canadá y Estados Unidos, son una de las maravillas naturales más apreciadas y visitadas del mundo. No son de las más altas del planeta, pero su espectacularidad reside en la amplitud de la pared de agua y en el imponente caudal, unos 168.000 metros cúbicos por minuto en caudal máximo. Es, sin duda, un recurso natural con un extraordinario potencial energético.

Las obras para la construcción de una central hidroeléctrica comenzaron a finales del s. XIX, respetando minuciosamente la belleza e importancia del lugar. En la actualidad albergan dos centrales principales, la Robert Moses Niagara Power Plant y la Lewiston Pump-Generating Plant. La central hidroeléctrica en su conjunto genera 2,4 millones de kilovatios de energía, suficientes para encender 24 millones de bombillas de 100 vatios a la vez. 

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